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    恢复猛犸象的基因是否能对抗全球变暖影响?

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      普朗克

      新泽西州泽西市——长毛猛犸象已经灭绝了4000多年,但是通过新的基因编辑技术,它们可以帮助减轻现代问题的影响:气候变化。到目前为止,大部分的宣传都集中在将这些毛茸茸的动物带回生活中,使用它们的永久保存的DNA。但这一次,科学家们并不是想要一个“侏罗纪公园”的场景——他们并不是要像上个冰河时代那样,把整只猛犸象带回来。

      恢复猛犸象的基因是否能对抗全球变暖影响?

      哈佛大学(Harvard)和麻省理工学院(MIT)的遗传学家乔治·丘奇(George Church)说,他们希望将猛犸象的一些古老基因与现在的亚洲象(Elephas maximus)融合在一起,以增强大象对寒冷的耐受性。我甚至不认为有必要”把整个长毛象带回来,认为一些古老的基因将会起到更大的作用,通过增加濒危大象的生存机会,然后再将它们重新引入地球的北部地区。在那里,经过基因改造的大象将会在冬天使树木保持温暖,从而恢复一个气候友好的生态系统。

      恢复草原

      当猛犸象在一个被称为“猛犸象草原”的北部地区游荡时,这个生态系统就富含草。但在长毛猛犸象(Mammuthus)灭绝后,其他食草动物离开了该地区,草被灌木和苔原生态系统取代,哈佛长毛象复兴团队说:这是“人类驱动的气候变化的贡献”。“生活在过去的大象——以及未来的大象——将树木推倒,让寒冷的空气进入地面,在冬天保持寒冷,它们帮助草生长,并在夏天反射阳光。这两个因素的结合可能导致土壤的巨大冷却和丰富的生态系统。

      在没有大型生物来撞倒树和践踏雪的情况下,相反的情况发生了,因为高大的树木和松软的积雪使冻土层在冬天保持温暖。“松软的雪就像一条羽绒被,让温暖的夏季土壤远离了零下40度的冬季风,树木在夏天吸收光和热,在冬天保持冷风。随着温度的升高,永久冻土层的融化和甲烷等温室气体的释放也会随之发生。事实上,据国际能源署(International Energy Agency)的数据,1400亿吨碳——相当于去年化石燃料和工业产出的43倍——有可能在永久冻土层融化的情况下进入大气层。

      我们星球上的大象现在不能忍受草原的寒冷气候。因此,我们的想法是使用基因编辑技术,比如CRISPR,将古老的健壮基因从猛犸象插入到亚洲象细胞中,并创造出可能长成大象猛犸象的胚胎。可能只有44个基因足以使它们适应寒冷。他希望插入其他一些能够帮助大象在其他方面——比如基因,可以让他们吃某些毒素,从而提高植被的范围可以咬,或基因减少图大小,所以他们不太可能被挖走。由于将胚胎植入大象的伦理问题,科学家们希望能够在实验室中培育出猛犸-大象的杂交后代,但这是否有可能还有待确定。

      首先,研究人员将在实验室中尝试从小鼠胚胎中培育老鼠,到目前为止,他们已经成功地将一些猛犸象的基因植入了实验室的大象细胞中,例如那些毛发生长或脂肪产生的细胞,根据之前的一份现场科学报告。当然,还有很多问题。例如这些基因如何与其他基因相互作用?胚胎能在实验室环境中存活吗?在今天的生态系统中,这些大型混合动力车将如何发展,它们会改变它们吗?当然,也有伦理方面的考虑:即使人类能够操纵生态系统,他们也应该这样做吗?

      博科园-科学科普|文:Yasemin Saplakoglu/Live Science

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