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  • 星舰揭幕之后,前往火星,还有多远?

    伊隆·马斯克为他的巨型星舰样品揭幕,并且说不久之后就可以升空

    太空探索技术公司和特斯拉公司首席执行官伊隆·马斯克在得克萨斯州的博卡奇卡村为巨大的太空交通工具“星舰”MK1型样品揭幕,并且宣告这款载具在不久后即可发射升空。

    星舰揭幕之后,前往火星,还有多远?

    摄影:洛伦·埃利奥特。图源:Getty Images

    据《纽约时报》报道,马斯克称,在这之后,这款高164英尺(约合公制50米)、重200吨的星舰样品将进行一次无人试飞。在这次实验中,星舰将会升空12英里(约合公制19千米),之后完好无损地降落在地面上。马斯克告诉天文在线:“这将会是一次史诗般的升空和返回。”

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    伊隆·马斯克在揭幕现场。摄影:洛伦·埃利奥特。图源:Getty Images

    这款样品当天和太空探索技术公司独创的隼1号火箭共同亮相。制成这款样品的材料是不锈钢,而非碳复合材料或者铝基材料。天文在线指出,这种材料让它可以用比较低的成本获得“非凡的热学属性”:

    301型不锈钢在极低的温度下不会变脆,而在重新进入大气层产生的极高的温度中,只要温度不超过1500摄氏度,它就不会融化。因此,星舰只需要很少量的玻璃状隔热层。

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    不锈钢的另一个优点是成本低。对于一个自掏腰包制造星舰、还想要制造很多艘星舰的公司来说,低成本非常重要。他说,碳纤维材料一吨就要花费13万美元,而一吨不锈钢只需要2500美元。

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    据天文在线报道,马斯克认为:“使用不锈钢使我们到目前为止在设计上做出的最成功的决策。它容易焊接,可以适应多种天气。说实话,我真要爱上不锈钢了。”

    2019年9月29日,太空探索技术公司在推特上发布了这样的消息:“11年前的今天,我们第一次成功地完成了发射升空任务。时至今日,我们已经完成了78次发射,并且研制出了世界上仅有的运作中的可多次利用的轨道级火箭和飞船——它可以发射进入太空、返回地球、并再次升空。”

    马斯克也在推特上发布了分别注明“正在运载”和“吊装星舰下半部”的照片。

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    “正在运载”。图源:Twitter

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    “吊装星舰下半部”。图源:Twitter

    人们已经习惯了马斯克宣称一些天马行空的事,比如星舰最终将会载着人类的第一批殖民者前往火星。他说进一步完善后的星舰将会配备一座超重力增压平台,这会将火箭的高度升高到387英尺(约合公制118米),并且让它的运载量增加到22万磅(约合公制100吨)。六个月后,这些工作完成了,星舰就可以进行轨道飞行。根据《纽约时报》的报道,马斯克还补充说,星舰“很可能明年就会载人飞行”。报道称,星舰看上去并无不妥之处,但是它的商业模型似乎不可靠,因为对于绝大多数的商业行为来说,这个火箭实在是太大了:

    专家认为,星舰在技术上是可行的,它不违背物理学定律,也不需要填补不可逾越的技术缺陷。毕竟星舰用到的许多设想在几十年前就有人研究过了,只是现在才建造出来。

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    远比技术问题更让专家们困惑的是,太空探索技术公司如何利用星舰赚钱。马斯克自己也承认,和发射卫星用到的平台相比,星舰实在是大得多。

    目前,马斯克不得不承认,星舰可以填补的商业市场空间并不大——“没有什么和星舰密切相关的市场需求”。

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    星舰可能的用处在于建立太空探索技术公司的星链互联网卫星网络(天文学家担心,这项计划可能干扰科学研究、制造太空垃圾),也有可能用在极为昂贵的国际间旅行中。天文在线称,马斯克告诉他们,星舰可以在30分钟内从纽约到达东京,“实际上就是一发洲际弹道导弹。没有什么能比洲际弹道导弹更快了。星舰只是去掉了核弹的部分、增加了着陆装置。”

    根据哥伦比亚广播公司新闻频道的报道,马斯克还说:“对于任何在无人涉足的领地上的探索,我们都很难做出精确到预测。但是我确实认为进展会非常快。”

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    博卡奇卡村的星舰样品和火箭。图源:Reuters

    美国有线电视新闻网报道称,马斯克还预测,长期看来,星舰的成本将会低于最初的估测,“更接近二三十亿,远低于一百亿美元。” “飞船可以多次使用,这一点非常关键,”他补充说,“任何一种交通工具——无论是飞机还是汽车、马、自行车——都是可以多次使用的。如果一辆车只能用一次,那就几乎没人花得起开车的钱了。所以我们最关键也最需要的突破就是可以迅速投入多次使用的轨道火箭。”

    美国国家航空航天局的行政长官吉姆·布里登斯泰恩对此并没有这么热衷。他在一条推特中明确地提到太空探索技术公司和马斯克,建议这家公司应该转而关注已经多次延迟的商业航行人员发展计划。太空探索技术公司的龙飞船载人项目和它的竞争对手波音公司的CST-100星际航线计划一样,都有意取代已经退役的航天飞机,但是前者已经比原计划延迟数年了;一艘龙飞船在2019年4月爆炸,尽管太空探索技术公司后来查清了原因所在。

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    C201型龙飞船。图源:NASA

    布里登斯泰恩写道:“我很期待看到太空探索技术公司发布的公告。同时,商业航行人员计划已经推迟好几年了。美国国家航空航天局希望这家公司可以用同样的热情来关注美国的纳税人投资的项目。现在是给予他们回报的时候了。”而马斯克一方否认星舰项目中的工作对龙飞船计划的进程产生了任何干扰(尽管美国国家航空航天局的总检察长和前任副行政长官洛丽·加弗都认为龙飞船计划推迟是因为资金短缺)。

    马斯克说,在五六个月之后,太空探索技术公司将会制造出更多台星舰,同时将会不断增加火箭引擎的产量,预计在2020年可以达到每天一台。

    根据纽约人民广播电台的报道,马斯克称:“我们将会以太空级别的标准疯狂地生产飞船。”

    参考资料

    1.Wikipedia百科全书

    2.天文学名词

    3. Tom McKay- X. Liu

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